Josef Newgarden se impone en la cita inaugural de la IndyCar, Alex Palou minimiza daños en St. Petersburg

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La temporada 2024 de la IndyCar ha abierto sus puertas con victoria de Josef Newgarden en St. Petersburg. Sí, el mismo Newgarden que llevaba casi dos años sin triunfar en circuitos ‘ruteros’, todo a los mandos de un monoplaza de un equipo Penske que también vivió un duro 2023 en este tipo de pistas. Lo que son las cosas, ya que sólo Pato O’Ward ha evitado el triplete de la formación de Penske, toda vez que Scott McLaughlin fue tercero y Will Power se quedó a las puertas del podio.

La defensa del título de Alex Palou ha arrancado en St. Petersburg con una carrera inteligente de minimizar daños. No ha sido el fin de semana más brillante del español, incapaz de estar entre ni siquiera en el ‘Fast 12’ en clasificación. Esta circunstancia ha obligado al catalán a remar en una carrera de pocas alternativas. A pesar de ello, Palou ha sabido encontrar agua en el desierto y rascar un sexto puesto muy valioso.

Josef Newgarden corta su sequía en clasificación

La primera clasificación de año en la IndyCar dejaba una buena dosis de emoción en St. Petersburg. Josef Newgarden se anotaba su decimoséptima pole por un margen de tan sólo seis milésimas, poniendo así fin a su sequía de dos años en ‘ruteros’. Esta era la diferencia que dejaba sin pole a Felix Rosenqvist después de marcar el récord de la pista en el ‘Fast 12’ con el monoplaza de Meyer Shank Racing. Por su parte, Pato O’Ward se hacía con la tercera plaza.

También formaban parte del ‘Fast 6’ Colton Herta, Romain Grosjean y Marcus Ericsson. A los dos primeros les faltaba un par de décimas para estar en el ‘ajo’, mientras que el sueco no tenía su mejor actuación en la ronda final de la clasificación. Sendos errores en sus vueltas lanzadas dejaban a Ericsson en sexta posición. A espaldas del sueco, Rinus VeeKay se hacía con séptima plaza por delante de Will Power y Scott McLaughlin.

Josef Newgarden no había logrado una pole o victoria en un circuito 'rutero' desde hacía casi dos años.
Josef Newgarden no había logrado una pole o victoria en un circuito ‘rutero’ desde hacía casi dos años.

En una sesión de clasificación en la que Chip Ganassi le faltó un punto de ‘chispa’, Alex Palou se tenía que conformar con la decimotercera posición tras no pasar la fase de grupos y quedarse sin la opción de pelear en el ‘Fast 12’. Un puesto de arranque complejo, sobre todo en St. Petersburg, donde las apreturas en la primera vuelta están a la orden del día. Sus dos compañeros, Marcus Armstrong y Scott Dixon, lo hacían un poco mejor para situarse décimo y undécimo.

Dominio absoluto de Newgarden en carrera

En una carrera que desde el principio parecía que no iba a ser de grandes alternativas por la obsesión de ahorrar combustible para saldar la misma con dos pasos por boxes, la salida se convertía en un punto fundamental. Josef Newgarden lo sabía y no fallaba en los primeros metros. A espaldas del piloto de Penske se mantenía Felix Rosenqvist, mientras que Colton Herta le ganaba la partida a Pato O’Ward por la tercera posición, aprovechando sus gomas blandas.

Mucho más agitado era el inicio en St. Petersburg partir del quinto puesto, ya que Romain Grosjean no era capaz de aprovechar su gran clasificación con el monoplaza de Juncos. De hecho, el francés cedía tres posiciones en la primera vuelta, actuación que contrastaba con la Scott McLaughlin. El neozelandés se jugaba el bigote en la frenada de la primera curva por el interior soltando los frenos y ganando tres posiciones en una maniobra que podía haber terminado en partida de bolos.

Josef Newgarden encabeza el 'pelotón' de la IndyCar en la salida de St. Petersburg.
Josef Newgarden encabeza el ‘pelotón’ de la IndyCar en la salida de St. Petersburg.

En las habituales apreturas que se dan en el primer sector hasta que todos los monoplazas encuentran su sitio, Christian Lundgaard era el peor parado con un pinchazo por un toque de Alex Palou que conseguía salvar la salida en cualquier caso sin daños y con el monoplaza de una pieza. Casi era la mejor noticia para Palou antes de encarar un primer stint con muy poco margen de maniobra dentro de una estrategia muy marcada que incluso se precipitó con el accidente de Marcus Armstrong.

Podio de Pato O’Ward y Scott McLaughlin

La ‘caution’ por el percance de Armstrong precipitaba el primer paso por boxes. Josef Newgarden caía al tercer puesto, pero en la resalida superaba a Colton Herta y poco después hacía lo propio con Felix Rosenqvist para recuperar el liderato perdido y comandar ya la carrera con autoridad. Seguía sus pasos Pato O’Ward haciendo valer sus neumáticos, mientras que Scott McLaughlin volvía a ser ganador en esta fase de la carrera tras dejar atrás a Marcus Ericsson y dar cuenta de Colton Herta.

El segundo turno de paradas confirmaba la autoridad de Newgarden, si bien el toque de Romain Grosjean a Linus Lundqvist en la curva 11 derivaba en abandono del segundo, sanción y posterior retirada del primero y una ‘caution’ que anulaba la ventaja de Newgarden. Nadie podía toser al piloto de Penske en la resalida, con Pato O’Ward viendo como el poleman se escapaba sin remedio. Eso sí, la resalida servía para que Scott McLaughlin, una vez más, ganase terreno. En este caso con un buen adelantamiento sobre Colton Hertha.

Vídeo con los mejores momentos del Firestone Grand Prix of St. Petersburg de la IndyCar 2024.

Nada ni nadie podía frenar a un Josef Newgarden que se hacía con la victoria. Pato O’Ward se tenía que conformar con la segunda plaza tras cerrar la carrera a 7,9 segundos del ganador, mientras que Scott McLaughlin sumaba un gran tercer puesto tras arrancar noveno en parrilla. La cuarta plaza era para Will Power tras superar primero a Felix Rosenqvist y luego a Colton Herta en los primeros compases de la carrera tras la última resalida.

Alex Palou salva los muebles

Para Alex Palou la cita inaugural de la IndyCar 2024 ha sido bastante compleja. Pese a salir vivo de una apretada salida, el toque con Christian Lundgaard le impedía atacar y ganar posiciones, algo que se extendía al primer stint por la necesidad de ahorrar combustible. El piloto español le ganaba la posición a Santino Ferrucci en boxes, pero perdía un puesto con Alexander Rossi, lo que hacía infructuosos sus primeros intentos de remontada. Eso sí, Palou y su equipo volvían a acertar con la estrategia.

En un escenario en el que Rinus VeeKay se convertía en aliado por su bajo ritmo, Alex Palou y Chip Ganassi alargaban su segunda parada todo lo que podían. Esas vueltas de diferencia con sus rivales directos, en aire limpio y apretando al máximo le servían a Palou para volver a pista en séptimo lugar y ganar así cuatro posiciones, ya que por entonces Alex era undécimo por los distintos percances vistos en carrera. En un último acto de servicio, Palou conseguía superar a Rosenqvist.

Alex Palou tuvo que opitmizar recursos y aprovechó cada circunstancia de carrera para ganar posiciones y escalar al sexto puesto.
Alex Palou tuvo que opitmizar recursos y aprovechó cada circunstancia para ganar posiciones y escalar al sexto puesto.

Cruzaba meta Palou en sexta posición tras intentar superar a Colton Herta sin éxito. Aunque batir al piloto de Andretti hubiera sido la guinda, lo cierto es que Alex puede estar satisfecho con la carrera realizada en St. Petersburg. En un escenario complejo tras una gris clasificación, Palou ha salvado un total de 28 puntos. La temporada no ha hecho nada más que empezar y aunque Josef Newgarden ha firmado una gran actuación en St. Petersburg, hay mucho tiempo para la réplica.

El busca del millón de dólares

No será en cualquier caso en The Thermal Club, el 24 de marzo. Aunque esta es la siguiente cita del calendario de la IndyCar, la prueba disputada en California no es puntuable para la serie. En la que es la gran novedad del calendario del campeonato americano para 2024, la cita que se disputa en el imponente circuito privado situado en Los Ángeles tiene otro aliciente, ya que el ganador se llevará una jugosa ‘bolsa’ con un millón de dólares.

El evento tendrá sus sesiones de libres y una clasificación un poco diferente a la convencional con fase de grupos y cinco pilotos clasificados por cada grupo. Sólo estos tendrán la opción de disputar la gran final y pelear por el millón de dólares que habrá en juego. El evento en The Thermal Club se plantea como una especie de ‘All Stars’ y será emitido por la NBC. Allí no se podrá buscar la réplica en términos deportivos, pero sí un botín que a más de uno le puede solucionar la temporada en el aspecto económico.

Sobre el autor

Fernando Sancho Gadea

Sanitario de vocación, redactor casi por ‘accidente’. Apasionado del mundo del motor, sobre todo si huele a competición. Comencé siguiendo la Fórmula 1 desde pequeño y acabé disfrutando de la esencia de muchas otras categorías, hasta tal punto de hacerlas mías. He tenido la suerte de cubrir en directo Grandes Premios de Fórmula 1 y de MotoGP, rallies del WRC y pruebas del WTCC, del DTM y del WEC. Este mismo año he podido debutar en las 24 Horas de Le Mans, por lo que mi único sueño por cumplir es poder informar de un Dakar en directo, desde el desierto.
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